Qu'est-ce que la dénutrition ?

La dénutrition est un état pathologique se caractérisant par un déséquilibre de la balance énergétique, c’est-à-dire une insuffisance des apports au regard des besoins nutritionnels de l’organisme. Chez une personne âgée, la dénutrition adopte une forme particulière : on parle de malnutrition protéino-énergétique. Elle se définit par une carence en protéines et en énergie, le plus souvent accompagné d’une carence en vitamines et en oligo-éléments.

Voir aussi : Comprendre les causes et effets de la dénutrition

Quelques chiffres sur la dénutrition

Selon la Haute Autorité de Santé (2007), la dénutrition touche :

  • 4 à 10% des personnes âgées vivant à domicile
  • 15 à 38% des personnes vivant en institution (maison de retraite, EHPAD…)
  • Jusqu’à 70% des personnes âgées hospitalisées

Les personnes âgées, une population à haut risque de dénutrition

Trois facteurs de risque de dénutitrion :

  • Dans le vieillissement normal, des modifications de l’organisme favorisent la survenue de la dénutrition. L’avancée dans l’âge peut s’accompagner de troubles de l’appétit pouvant conduire à une consommation alimentaire insuffisante. On parle alors d’anorexie de l’âge pour expliquer ce phénomène.
     
  • On observe également avec l’âge une résistance à la renutrition : la personne âgée, contrairement à un jeune adulte, ne compense pas ses apports énergétiques suite à une période de jeûn (survenant par exemple à la suite d’une hospitalisation). Il est donc extrêmement important d’anticiper et d’agir en prévention.
     
  • Enfin, on observe chez la personne âgée des modifications du métabolisme protéique conduisant à une diminution progressive de la masse maigre (réserves musculaires) au profit de la masse grasse. Ce mécanisme appelé sarcopénie (ou fonte musculaire) peut cependant être compensé par une activité physique régulière et un apport en protéines adapté via l’alimentation.

Prendre en compte les besoins spécifiques des personnes âgées pour lutter contre la dénutrition

  ANC* journaliers personnes âgées ANC* journaliers personnes âgées dénutries
Energie 36 kcal / kg poids qu’à 40 kcal / kg poids
Protéines de 1,0-1,2 g /kg poids jusqu’à 1,5 g / kg poids

* Apports Nutritionnels Conseillés pour la population française. Martin A. et al. Tec & doc, 3e édition, Paris 2011

Les causes de la dénutrition

La dénutrition peut être :

  • Endogène : les besoins énergétiques de la personne deviennent trop importants au regard de ses apports. Elle est liée à un hyper catabolisme (dégradation trop importante des protéines, lipides et glucides dans l’organisme) sans compensation par l’alimentation. C’est un mécanisme de défense immunitaire survenant à la suite de maladies et plus généralement de tout état inflammatoire aigu ou chronique.
     
  • Exogène : les apports énergétiques sont trop faibles au regard des besoins de la personne car celle-ci diminue sa consommation alimentaire. Chez les personnes âgées, de nombreux facteurs sociaux, psychologiques et physiologiques peuvent conduire à une insuffisance d’apports.

Il existe également beaucoup d’idées reçues sur l’alimentation des personnes âgées.

Certains pensent en effet que les besoins énergétiques diminuent avec l’âge alors que les apports énergétiques doivent en réalité être au moins égaux à ceux de jeunes adultes.

Les conséquences pour les personnes âgées dénutries : la spirale de la dénutrition

La dénutrition chez les personnes âgées est un cercle vicieux puisque chaque événement associé à la dénutrition altère davantage l’état nutritionnel du patient. L’insuffisance d’apports se traduit généralement par une perte de poids. Il en résulte un état de fragilité se traduisant à son tour par des épisodes pathologiques de plus en plus longs et fréquents. Il est difficile de revenir à un bon état nutritionnel une fois le processus de dénutrition enclenché. De ce fait, il est important d’agir tôt dès que les premiers indices d’un risque apparaissent.

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